Нормальная девица с чудным именем

— Красота! — восхищённо протянул Кощей, разглядывая деревья. — Такие бы вокруг замка посадить. Как их, говоришь?
— Сакура, — ответил Иван, умываясь водой из речки. — Ты же злодей, Кощей, не забыл? Как же тебя всерьёз воспринимать будут, если ты вокруг чёрного замка розовые деревья посадишь?
— Так это хорошо — будут недооценивать.
Кощей сел рядом с Иваном и окатил лицо холодной водой.
— Хорошо, — выдохнул он. — Почти как дома.
— Но не дома, — Иван отряхнул руки. — Куда нам идти, как думаешь?
— Пойдём пока вдоль реки, а там видно будет. Может… Слышал?
Кощей замер и повернул голову, прислушиваясь.
— Чего? — Иван испуганно озирался по сторонам. — Что такое?
Вместо ответа Кощей жестом велел Ивану следовать за ним и медленно пошёл вдоль реки. Поднявшись повыше, он остановился у большого камня и ткнул в сторону реки пальцем.
На другом берегу сидел маленький сморщенный старичок с лысой головой и вытаращенными жёлтыми глазами, который что-то промывал в небольшой деревянной миске.
— А я-то уже испугался! — усмехнулся Кощей. — Мало ли, думаю, что нас тут ждёт.
— Адзуки ль буду я молоть, иль взять да пожрать человека плоть? — весело пропел старичок.
Иван спрятался за камень и потянул Кощея за руку.
— Это он про нас что ли? — прошептал он. — Нас сожрать хочет?
— Скорее всего, — зашептал в ответ Кощей. — Что делать будем?
— Как что? Я посижу тут, а ты пойдёшь и выбьешь ему зубы, чтоб жевать нечем было.
— А чего я-то?
— Как чего? — Иван принялся загибать пальцы. — Ты старше, ты сильнее, ты опытнее, ты красивее.
Кощей довольно заулыбался.
— Льстец. Ладно, сиди. Начну кричать — приходи на помощь.
Выдохнув, Кощей вышел из-за камня и направился к берегу реки. Увидев его, старичок подхватил свою миску и побежал прочь от реки.
— Ишь, какой! — фыркнул Кощей. — А гонору-то! Ваня!
Иван испуганно выглянул из-за камня.
— Всё, что ли?
— Разумеется. Ты же меня знаешь — у меня с такими разговор короткий.
— А как ты на тот берег и обратно сплавал и сухим остался?
— Перепрыгнул, — раздражённо отмахнулся Кощей. — Пойдём уже куда-нибудь.
— Пойдём, — кивнул Иван. — Есть хочется, надо бы людей найти. Только давай заранее договоримся: если мы куда-то придём и место мне покажется подозрительным — сразу уходим.
— О чём разговор, Ваня? Да я после ночи в той усадьбе к каждому твоему слову прислушиваться буду!
Через час пути вдоль реки, путешественники вышли к водопаду.
— Ух ты! — с детским восторгом протянул Кощей. — Ваня, смотри какая красотища!
— Красиво, — согласился Иван, — но сытнее от этой красоты не становится. Пошли дальше.
— Да погоди ты! Дай полюбоваться!
Иван вздохнул и оглянулся вокруг в поисках чего-то съедобного, наткнувшись взглядом на красивую Девушку неподалёку от них.
— Кощей! — зашипел Иван. — Кощей! Смотри!
— Ба! — повернулся Кощей. — Баба! А откуда она здесь?
Иван молча развёл руками. Кощей задумался.
— Ладно, схожу на разведку. Будь тут.
— Стоит ли? — засомневался Иван. — Может, ну её, а? Пойдём отсюда.
— Да не будь ты таким подозрительным! — усмехнулся Кощей. — Выглядит она вполне нормально.
— Салтычиха тоже нормально выглядела.
— От её взгляда у тебя всё внутри похолодело. А сейчас как?
Иван взглянул на Девушку и пожал плечами.
— Да ничего особенного, если честно. Но всё равно не по себе.
— Это из-за прошлой неудачи, — уверенно сказал Кощей. — Нельзя же теперь всех под одну гребёнку.
Подмигнув Ивану, Кощей пошёл к Девушке.
— Добрейшего денёчку, красавица! — поздоровался он. — Отличная погодка, а?
— Рада вас видеть! — поклонилась Девушка. — Вы не местные. Откуда вы?
Поговорив с Девушкой несколько минут, Кощей, довольно улыбаясь, вернулся к Ивану.
— Ваня, расслабься. Нормальная девица, живёт здесь неподалёку. Копыт нет, полено не прячет.
— Отличные новости! — улыбнулся Иван. — А имя есть?
— Есть, но я не запомнил, — признался Кощей. — Чудное оно. Сам спросишь: она приглашает нас на ужин — говорит, что совершенно не может есть в одиночестве. Что думаешь?
Иван с сомнением посмотрел на Девушку, но урчащий желудок вынудил его согласиться.
— Идём, — сказал Иван. — Только поужинаем и сразу уйдём. Мне ничего не кажется подозрительным и это очень подозрительно.