или Сказка о хорошем Драконе, хитром Баюне, бабушке Яге, добром Богатыре и пожилой Принцессе

— Дай угадаю, — протянул Дракон. — Сослался на срочные дела? 
Принцесса сдавленно кивнула. 
— А знаешь, почему он так сделал? 
— Потому что мне шестьдесят четыре, — вздохнула Принцесса. 
— Потому что тебе шестьдесят четыре, — кивнул Дракон. — И если бы… 
— И если бы я поначалу не отшивала всех тех, кто за мной приходил, уже сорок с лишним лет была бы замужем. Знаю, слышала. Глупая была. 
— Знаю, слышал. 
Принцесса легла на передние лапы Дракона и тяжело вздохнула: 
— Вот и жизнь прошла. 
— Ещё не прошла, — возразил Дракон. — Не падай духом, Принцесса. Вот увидишь, однажды за тобой придёт шестидесятичетырёхлетний Рыцарь. 
— Таких не бывает, — усмехнулась Принцесса. — Обычно к этому возрасту они либо женаты, либо мертвы. Ты вот много видел старых Рыцарей? 
Дракон задумался. 
— Ну, в общем-то… Знаешь, если я их не видел, это не значит, что их нет. Хочешь, я поищу такого? 
— Не хочу, — поморщилась Принцесса. — Он сам должен меня найти и спасти. 
— От злого и ужасного Дракона, — улыбнулся Дракон. — Может объявление написать? 
— Вот ещё! Судьбу по объявлению не ищут. Положи меня на кровать, пожалуйста, спать хочется. 
Дракон аккуратно перенёс Принцессу на кровать и накрыл одеялом. Когда она заснула, Дракон открыл один из своих сундуков, нашёл в нём большую книгу и принялся листать страницы. Примерно на середине книги он остановился и прищурился: 
— Молодильные яблочки, — пробормотал он. — Растут преимущественно в Тридевятом Царстве. Имеют волшебное свойство омолаживать того, кто их ест. 
Дракон захлопнул книгу и посмотрел на спящую Принцессу. 
— Почему бы не попробовать, — решил он. — Все заслуживают второй шанс. Так, а Тридевятое Царство-то — это где? 

*** 

— Баюн! — позвала Баба-Яга. — Ты чего там пыхтишь? 
— Коробочку открыть не могу, — отозвался Баюн из-за печи. — Там внутри что-то ценное. Хочу обладать. 
— Что за коробочка такая? А ну, покажи-ка. 
Баюн вылез из-за печи, держа в лапах небольшую шкатулку.  
— Мать честная! — побледнела Яга. — Ты где её взял, дурень? 
— Какая разница, где! — фыркнул Баюн. — Моё. 
— Тьфу, валенок! Украл? 
— Не украл, а незаконно вступил в право владения. 
— Всех нас угробишь, — проворчала Яга, выхватив шкатулку из лап Кота. — Про ящик Пандоры слыхал? 
— Разумеется, — кивнул Баюн. — А что это за ящик такой? 
— Это кувшин такой. И хранились в нём все мирские беды и несчастья, пока одна любопытная девица его не открыла. 
— А почему тогда ящик? 
— Чёрт его знает, — пожала плечами Яга. — Важно то, что коробочка, которую ты украл, содержит в себе такие ужасы, что тебе и не снились. И открывать её ни в коем случае нельзя. 
— И ничего не украл, — буркнул Баюн. — Слушай, а ведь раз я не выпустил ужасы наружу, значит ли это, что я героически всех спас? 
— Это значит, что ты валенок, — вздохнула Яга, спрятав шкатулку в сундук и закрыв его на замок. — Дам я тебе сметаны, дам. Не то… Погоди-ка. Слышишь? 
Баюн пошевелил ушами: 
— Летит кто-то. Большой. Сметанку, будь так любезна. 
— Неужто Горыныч пожаловал! — обрадовалась Яга. — Сто лет его не видела уже. Ой, радость-то какая! 
— Да-да, мы безумно счастливы! — проворчал Баюн. — Выдай мне обещанное, женщина! 
Яга, не слушая Кота, вышла из избушки и удивлённо ойкнула, увидев перед собой приземлившегося Дракона. 
— Понаехали! — вновь проворчал Баюн, сунув в руку Яги мухобойку. — Я пойду сметанки возьму пока. 
— Здравствуйте, — поздоровался Дракон. — Вы не подскажете, где найти Бабу-Ягу? 

*** 

— Далась вот тебе эта Принцесса, — пробормотала Яга, сунув Дракону в лапу склянку. — Странный ты. Плюнь-ка. 
— Это ещё зачем? — удивился Дракон. — Тут точно я странный? 
— Для зелий надо, ваш брат в наших краях редкость. Тем более спокойный. Мне ещё чешуек с хвоста надо. Дашь? 
— Дам, раз надо. Так что насчёт яблок, бабка? 
— Бабушка, — поправил Баюн, зачёрпывая сметану из банки лапой. 
— Бабушка, — повторил Дракон. — Есть у тебя такие? 
Яга вернулась в избушку и вышла с цветочным горшком в руках, из которого торчал крохотный росток. 
— Вот. 
— Что это? 
— Единственная в мире волшебная яблоня, — сказала Яга. — Выросла из одной найденной за долгие годы семечки. 
— Семечку, к слову, я добыл, — гордо заявил Баюн. 
— Так, — Дракон почесал нос. — А когда будет урожай? 
— Лет через двести-триста, — ответила Яга. — Примерно. Дерево особенное, растёт, соответственно, по-особому. 
— Иначе говоря, долго, — хмыкнул Баюн. 
— Принцесса столько ждать не сможет, — огорчился Дракон. 
— Значит не судьба. 
— Думать надо было, прежде чем всех отшивать! — фыркнула Яга. — Сама виновата, всё покрасивше да побогаче ждала. Вот и дождалась. 
— Да ладно тебе, бабушка, — вздохнул Дракон. — Ум-то с возрастом приходит, откуда ему в юности взяться? Будто ты ошибок не совершала. 
— Совершала, конечно, — хихикнул Баюн. — Она однажды, ещё в молодости, влюбилась в… 
Поймав взгляд Яги, Баюн испуганно прижал уши: 
— Впрочем, не моё это дело. Некогда мне, сметанку есть нужно. 
— Подумай, бабушка, — попросил Дракон, — может есть где-то уже выросшее дерево? 
— Нету, — вздохнула Яга. — Кого я только не отправляла на поиски, чего только не обещала. Если бы яблоня была, я бы о ней знала. 
— А нельзя как-нибудь ускорить рост вашего дерева? 
Яга хмыкнула и задумчиво потёрла бородавку на носу: 
— Как-то я об этом и не думала даже, — пробормотала она. — Что там триста лет подождать. Ускорить, ускорить… Давай-ка посмотрим. 
Яга вернулась в избушку. Там что-то упало, звякнуло, запищало и ойкнуло. 
— Ну конечно! — воскликнула Яга, выглянув в окно. — Можно! Ну, Дракон, ну голова! Можно! 
— Отлично! — воодушевился Дракон. — А как? 
— С помощью живой воды, — сказал Баюн, вылизывая лапу. — Но там много надо, а это нынче редкий ресурс… Что? 
— А ты чего молчал, сволота? — нахмурилась Яга. — Ты почему мне не сказал ничего? 
— Так ты не спрашивала. 
— А чего тогда сейчас сказал? 
— Так Дракон спросил. 
— Пущу на стельки, — проворчала Яга. 
— А где найти живую воду? — спросил Дракон. — Давайте слетаем и наберём, сколько нужно. 
— Нельзя так просто взять и набрать живой воды, — усмехнулся Баюн. — Её ещё найти нужно. Но можно. 
— Хорошо, что нам для этого нужно? 
— Для начала — доброе сердце, — ответила Яга. 
— Отдельно? — уточнил Дракон. 
— Вместе с человеком. Точнее, в. Вообще, там желателен Богатырь, вдруг серьёзное испытание какое, но главное — доброе сердце. Но Богатыри нам помогать не станут. Особенно тебе. 
— Но попробовать поискать-то стоит. 
— Стоит, — кивнула Яга. — Баюн! Отправляйся-ка в деревню, посмотри, кто из Богатырей нынче по домам сидит. А ты, Дракон, сиди тихо, из леса далеко не улетай. А то как узнают, что ты здесь, как набегут любители подвигов — кто тогда твоей Принцессе поможет? 

*** 

Дракон дремал, развалившись на траве у озера. 
— Эй, — раздался голос. — Огнедышащий? 
Дракон открыл глаза и приподнялся — рядом с ним стоял молодой парень в мокрой одежде. 
— Чего? 
— Огнедышащий? — повторил вопрос парень. 
— Огнедышащий, — подтвердил Дракон. 
Парень довольно кивнул и показал на поваленное сухое дерево: 
— Подожги, будь другом. 
Дракон поднялся с земли и дохну́л огнём на дерево. 
— Вот спасибо! — обрадовался парень, снимая с себя мокрую одежду. — Удружил. Сам-то чего тут? 
— Отдыхал, — ответил Дракон. — А ты? 
— Гонял тут одного подводного, — ответил парень. — Девица знакомая наклонилась воды набрать, а он её за косу и под воду утащить пытался. 
— Ага. А ты, стало быть, это самое… Воспитательную беседу проводил? 
— Можно и так сказать. Недавно у нас? 
— Сегодня прилетел, — кивнул Дракон. — А как понял? 
— Не побитый ещё, — засмеялся парень. — Наши ваших страсть как не любят. 
— Наши? Ты из Богатырей? 
— Из них. Но ты не переживай, я тебя не трону, пока пакостить не начнёшь. 
— Я не начну, — ответил Дракон, усевшись на землю. — Живую воду найду и обратно улечу. 
— Ух ты! — удивился Богатырь, — А зачем тебе живая вода понадобилась? 
Дракон вздохнул и рассказал Богатырю про Принцессу и про молодильные яблочки. Богатырь, высушив одежду над огнём, оделся и сел рядом с Драконом. 
— Ну и дела, — протянул он. — Странный ты. Чего с ней возишься? 
— А что мне её, в дом престарелых сдать? — улыбнулся Дракон. — Я ж её с шестнадцати лет знаю. В тех краях обычай такой: когда Принцессе исполняется шестнадцать, её садят в замок под охраной Дракона и она ждёт своего спасителя. Таким образом Принцессу получит самый достойный. 
— И за все годы ни одного не было? 
— Почему же, были. Сотни достойных. Но Принцесса всё нос воротила: этот низкий, этот высокий, этот с усами, этот без усов. А потом уже спасители от неё отказываться стали. Молодые, понятное дело, зачем им бабушка. 
— Чу́дные у вас края, — засмеялся Богатырь. — Слышал я про Драконов, что Принцесс похищают, но, чтобы Дракон хотел помочь Принцессе — впервые. 
— Она хорошая, — вздохнул Дракон. — День рождения вот мне назначила, каждый год отмечаем. 
Богатырь задумчиво посмотрел на озеро и хлопнул себя ладонями по коленям: 
— Эх! Надеюсь, мне судьбой зачтётся, и я, в случае чего, тоже второй шанс получу. Я тебе помогу. 

*** 

— Богатырь, — заключила Яга, закончив осматривать Богатыря. — Настоящий, не соврал. Что взамен за помощь просишь? 
— Ничего не прошу, — ответил Богатырь. — Он доброе дело делает, в таком грех не помочь. 
— Как хорошо, что Богатырь нашёлся! — протянул Баюн, выходя из леса к избушке. — А то я всю деревню обошёл, никого не нашёл. 
— Во сне, что ли? — усмехнулась Яга и, поймав удивлённый взгляд Дракона и Богатыря, пояснила, — он под берёзкой спал всё это время. Храпел так, что все птицы разлетелись. 
— Это был не я, — невозмутимо фыркнул Баюн. — Это был какой-то другой кот. 
— Ну тогда какой-то другой кот получит сметанки. 
Яга прошла мимо изображающего сердечный приступ Баюна в избушку и вышла с клубком в руке. 
— Держи, милок, — она протянула клубок Богатырю. — Как работает, думаю, сам знаешь. 
Богатырь кивнул, на секунду задержал клубок в руке и бросил его на землю. Клубок подпрыгнул и медленно покатился вглубь леса. 
— Мне через лес не пройти, — сказал Дракон. — Я тогда следом полечу. 
— Ты сверху из-за деревьев ничего не увидишь. 
— А ты кричи иногда, у меня слух хороший. 
— Баюн, — позвала Яга. — Заканчивай представление, в путь пора отправляться. 
— А мне-то зачем? — возмутился Баюн, открыв глаза. — Сами справятся. 
— А проконтролировать? 
— Не хочу. 
— Второй хвост вырастет, если не захочешь, — улыбнулась Яга. 
— А я уже захотел, — Баюн поднялся с земли и отряхнулся. — Не потому, что испугался, просто у меня всё равно других дел на сегодня нет. 

*** 
— Я больше не могу идти, — хныкал Баюн. — У меня уже лапки болят! 
— Ты чего там из себя изображаешь, валенок? — крикнула Яга. — Ты от избушки всего десять шагов сделал! А ну прекрати или я тебе ещё четыре лапы выращу! 

*** 

Клубок прикатился к огромному камню, подпрыгнул и замер, упав на землю. 
— Наконец-то! — проворчал Баюн. — Я уже думал всю жизнь идти будем. 
— Молчал бы, — выдохнул Богатырь, сбросив Кота на землю. — Обратно сам пойдёшь. 
— Обратно на Драконе полечу. Кстати, где он? 
Богатырь задрал голову и громко засвистел. Дракон вылетел из-за облака, облетел вокруг камня и приземлился рядом с Богатырём. 
— Ну? 
— Клубок остановился, — пояснил Богатырь. — Пришли, получается. 
— Я не вижу тут никакой воды, — нахмурился Дракон. — Может он устал и просто отдыхает? 
— Думаю, Яга бы об этом сказала. Баюн, что думаешь? 
— Усталости за ним не замечено, — отозвался Баюн. — Пришли. 
Богатырь обошёл камень вокруг и почесал затылок: 
— Ничего не понимаю. Может его приподнять надо? 
— Неча камень подымать, приготовься отвечать: ты пришёл по доброй воле? И не вздумай мне соврать! 
— Ой! — Богатырь испуганно подпрыгнул и увидел сидящего на камне Старца. — Ну ты меня и напугал, дед. 
— Тьфу, бесовщина! — фыркнул Баюн. — Он-то ещё откуда взялся? 
— Образовался, — пожал плечами Дракон. — Вы не подскажете, где нам найти живую воду? 
Старец молчал, не сводя взгляда с Богатыря. 
— Началось! — закатил глаза Баюн. — Почему всё не бывает просто? Понапридумывали. Отвечай, чего молчишь-то? 
Богатырь почесал затылок и кивнул: 
— По доброй. 
Старец довольно кивнул: 
— Чтобы воду получить, её надо заслужить. Что расскажешь, Кот, такого, чтобы Старца удивить? 
— Может мы ему по ушам дадим? — предложил Баюн. — То-то он удивится! 
— Сомневаюсь, что это будет так просто, — усмехнулся Богатырь. — Нужно думать. Чем удивишь? 
— Я могу есть и не толстеть. 
— А почему тогда ты толстый? — усмехнулся Дракон. 
Баюн нахмурился: 
— Я не толстый, а необъяснимо широкий в некоторых частях моего туловища. Нечем мне тогда этого дедулю удивить. 
— А я думаю, что есть, — сказал Богатырь. — Меня он спросил про добрую волю, потому что я в компании двух, так скажем, злодеев. И тебя он, думаю, не просто так спросил. 
— У меня не доброе сердце, чтобы мне вопросы задавать! — фыркнул Баюн. — Я зло. 
— Удивляй уже, — попросил Дракон. — Зря мы столько сюда добирались, что ли? 
Баюн нахмурился, помахал хвостом и запрыгнул на камень, зашептав Старцу на ухо. Старец удовлетворённо кивнул: 
— Удивил, твоя взяла, тьмой душа не заросла. 
После этих слов Старец перевёл взгляд на Дракона: 
— Чтобы воду получить, её надо заслужить. Ты отдашь мне своё сердце, чтоб Принцесса могла жить? 
— Ничего себе! — удивлённо присвистнул Богатырь. — Вы не перемудрили, уважаемый? 
— Вот-вот, — согласился Баюн. — Принцесс много, а Драконы существа редкие. Жизнь Дракона за жизнь Принцессы — нечестно получается. 
— Отдам, — кивнул Дракон. — Каждый заслуживает второй шанс. 
Старец кивнул, хлопнул в ладоши и исчез. В тот же миг из-под камня потекла вода. 
— Ничего не понимаю, — удивился Богатырь, взглянув на зажмурившегося Дракона. — И к чему это тогда было? 
— Может он завтра за сердцем придёт, — пожал плечами Баюн, — или через год. Он ведь не уточнял, что прямо сейчас. Так, фляжка где? 

*** 

— Принцесса, — тихонько позвал Дракон. — Просыпайся, у меня для тебя кое-что есть. 
— Ты вернулся, — сонно пробормотала Принцесса. — Я думала, что ты улетел навсегда. Что это? 
— Это яблочко, Ваше Высочество. Точнее сказать, это ваш второй шанс. 

*** 

Дракон заполз в замок, довольно улыбаясь. 
— Ну? — Принцесса нетерпеливо топнула ножкой. 
— Этот благородный Рыцарь проезжал мимо, — рассказал Дракон, — увидел замок с Драконом и сердце подсказало ему, что тут есть Принцесса, которую нужно спасти. 
— Ой, мамочки! — обрадовалась Принцесса. — Теперь вы будете сражаться? 
— Я уже проиграл, Ваше Высочество. Он тебя ждёт. 
Принцесса округлила глаза: 
— Неужели это случилось? Ой, мамочки! Поверить не могу! 
— Не вздумай плакать! — нахмурился Дракон. — Зря, что ли, щёки всё утро свеклой натирала? Размажешь всё. Иди, пока Рыцарь не передумал. 
Принцесса выдохнула, помахала Дракону ручкой и вышла из замка. Дракон, довольно улыбнувшись, посмотрел в окно и свернулся калачиком. 
— Ну нет! — фыркнула Принцесса, вернувшись в замок. — Ты его видел? У него ведь нет усов! 
— Чего?! — нахмурился Дракон. — Ты опять за своё? Да ты знаешь вообще, что я… 
Дракон запнулся, глядя на расхохотавшуюся Принцессу. 
— Пошутила я, пошутила! — пробормотала Принцесса, держась за живот от смеха, — Адрес Королевства тебе принесла, в которое уезжаю. Я ведь с тобой целую жизнь прожила, так что вторую без тебя не представляю. Ну-ка не вздумай плакать! Ты Дракон, а если ты расплачешься, то и я расплачусь — зря, что ли, щёки всё утро свеклой натирала?