Глава 1: Лес-Не-Пройти

— Утречко доброе, Василисушка! — любезно поздоровался Кощей, широко улыбаясь. — Как жива-здорова? 
Василиса медленно выпрямилась, держа в руке свежую морковку. 
— Опять ты? — нахмурилась она. — Чего пришёл? 
— По делу, Василисушка, по делу. Помощь мне нужна. 
— Тебе? — удивилась Василиса. — Это с каких это пор тебе помощь нужна? 
— После последних событий в моей нескучной жизни, — усмехнулся Кощей. — Понимаешь ли, если бы я не был таким забывчивым, то мы бы с Ванькой в тот же день домой вернулись. 
— А забывчивость твоя тут каким боком? 
— Я, Василисушка, колдовству обучен. Был. Колдовство — штука нехитрая, но без практики быстро забывается. Вот я и решил, так сказать, освежить свои знания. Хотя, честнее будет сказать, научиться заново. 
— Интересно, — Василиса прищурилась. — А Ваня тебе чем помочь может? 
— С колдовством — ничем, — честно ответил Кощей. — Но мне нужно посетить парочку мест, в которые, так скажем, одному лучше не ходить. Но ты не переживай, я для Ваньки у Яги зелье взял, на всякий случай. Отпустишь? 
— Напьётесь — я из тебя журавлика сделаю, — мило улыбаясь, проворковала Василиса. — Понял меня? 
Кощей не понял, но сделал серьёзное лицо и кивнул. Василиса собрала морковку и повернулась к открытому окну: 
— Чего притих там? Иди, ждут тебя. 
Иван, светясь от счастья, вышел из избы. 
— Как закончишь — сразу домой, — напомнила Василиса. — Понял? И на обратном пути сметаны возьми. На ужин вареников налеплю. 
— Понял, сделаю, — кивнул Иван, чмокнув жену в щёку. — Как закончу, сразу домой. 
Иван вышел за забор, пожал руку Кощею и они быстро зашагали в сторону леса. Василиса, некоторое время смотря им вслед, вдруг шлёпнула себя ладонью по лбу: 
— Вот дура! Надо было уточнить, что именно закончит, — пробормотала она. — Обязательно ведь воспользуется таким случаем. Эх! 

*** 

— Скажи-ка мне, Ваня, — заговорил Кощей, когда изба Ивана осталась далеко позади. — Вот слова Василисы о том, что она из меня журавлика сделает — к чему? Мне от этого страшно должно быть? 
— Должно быть, — кивнул Иван. — Это она к тому, что она тебя так свернёт — вовек не разогнёшься. 
— И сможет? 
— Сможет. Она тут занятие себе нашла — обычную бумагу в такие причудливые фигуры складывает! Залюбуешься. Сноровки, по её словам, у неё немного, но, лучше не рисковать. Она в гневе страшна. Так куда мы идём? 
— Мы Ваня, идём в лес, — ответил Кощей. — Но не в обычный, а в… 
— Лес-Не-Пройти? 
— Он самый, Ваня. Глупое, к слову, название — прежнее лучше было. О чём я? Ах да — там растёт цветок, который мне крайне необходим для производства… 
— Ты как-то странно разговариваешь, — усмехнулся Иван. — Книгу, что ли, умную прочёл? 
— Две! — гордо заявил Кощей. — Я после нашего последнего путешествия твёрдо решил вернуть все свои забытые знания. 
— А в сумке у тебя что за книга? 
— А в сумке у меня несколько книг. Там заклинания всякие, проклятия и всякая полезная информация о природе вещей, колдовских местах и других интересных вещах. Нам сюда. 
Кощей свернул с тропы и пошёл через поле к густому лесу. 
— Запомни, Ваня, — учил Кощей. — Поменьше думай о плохом и не верь всему, что увидишь в этом лесу. По большей части это будут всего лишь видения, не более. 
— А как узнать, видение это или нет? — спросил Иван. 
— По уху дай. Завизжит — настоящее, нет — видение. 
Остановившись у края леса, Кощей с важным видом раскрыл книгу и пролистал несколько страниц. После чего внимательно прислушался, посмотрел на солнце и глубоко вдохнул. 
— Теперь можно идти, — сказал Кощей. — Не заблудимся. Знаешь, почему этот лес называют Лес-Не-Пройти? 
— Потому что его невозможно пройти, — ответил Иван. — По слухам знаю, сам-то я в него никогда не ходил. 
— И правильно, Ваня. Без нужных знаний в него лучше не ходить. Очень важно знать, в какое время ты в него зашёл, ведь выйти из него можно лишь с той же стороны и в то же самое время. Идём. 
— Идём, — Иван пошёл следом за Кощеем. — А что за растение тебе нужно? 
— Цветок, — уточнил Кощей. — Растёт только в этом лесу. Сразу узнаешь — у него длинные двухцветные лепестки. 
— Каких именно цветов? 
— Любых. Главное, что два цвета. Стой! 
Иван замер. Кощей повернулся к Ивану и молча потрогал своё ухо указательным пальцем. Иван кивнул и прислушался. 
В их сторону кто-то бежал. 
— Видение? — шёпотом спросил Иван. 
— Видения не бегают, — так же тихо ответил Кощей. — Они образовываются. 
Он вынул из кармана небольшую бутыль и протянул Ивану: 
— Глотка достаточно. 
Иван сделал глоток зелья, поморщился и потряс головой: глаза сделались зорче, слух острее. Иван вернул бутыль Кощею и они стали ждать. 
То, что появилось перед ними, вызвало недоумение: это было небольшое существо, ростом, примерно, по пояс Кощею. Голова существа была скрыта под ведром; в одной лапе существо держало крышку от котелка, а в другой длинную ветку. Существо приподняло ведро и подошло к Ивану: 
— Злодей? 
— Нет, — ответил Иван. — Герой. 
Существо удовлетворённо кивнуло и повернулось к Кощею: 
— Злодей? 
— Самый настоящий, — улыбнулся Кощей. 
Существо радостно вскрикнуло и опустило ведро на голову: 
— Тогда изволь принять смерть от моего меча! 
Существо издало боевой клич и ткнуло Кощея палкой в колено, после чего сразу приподняло ведро. Кощей охнул и схватился за сердце: 
— Повержен! Ох, кончился мой злодейский век! Великий рыцарь одолел меня и положил конец моим злодеяниям! 
Кощей упал на землю, закряхтел и раскинул руки в стороны, глядя в небо широко открытыми глазами. 
— Ой-ёй! — испугалось Существо, отбрасывая ведро, крышку и ветку в сторону. — Кажется, я серьёзно его ранил. Эй! Вы в порядке? 
Существо подошло поближе к Кощею и похлопало его по щекам. Кощей тут же обхватил Существо руками и защекотал. 
— Сдаюсь! — захохотало Существо. — Пощады! 
Кощей, улыбаясь, выпустил Существо и поднялся с земли, отряхивая одежду. 
— Ничего не понимаю, — удивлённо протянул Иван. — Это что сейчас было-то? 
— Игра, Ваня, — усмехнулся Кощей, — Давно ли ты вырос, что уже успел забыть, что это такое? 
— Знаю я, что это игра. А чего ты с ним играешь, будто сто лет знаком? Кто это вообще? 
— Как кто, Ваня? Это же Дракон! Маленькие Драконы очень игривые, с ними необязательно быть знакомыми, чтобы играть. Я же Горыныча растил, знаю. 
Иван изумлённо посмотрел на Существо: 
— Дракон? Никогда таких не видел. 
— Это потому, что я не совсем Дракон, — сказало Существо, встав на лапы. — Я почти Дракон. 
— Что ещё за почти Дракон? — удивился Иван. — Порода такая, что ли? 
— Не знаю, — пожал плечами почти Дракон. 
— Не знаешь, какой ты породы? 
— Не знаю, что такое порода. 
— Он, Ваня, ещё маленький, — усмехнулся Кощей. — Вот и называет себя «почти Драконом», прямо как тот, из сказки. 
— Из сказки? — заинтересовался почти Дракон. — Что за сказка такая? 
— Вспомнил! — закивал Иван. — А я-то и думаю, знакомое имя. 
— Что за сказка? 
— Сказка про маленького Дракона, — ответил Кощей. — Который подружился с Царевной, а потом спасал её от страшного волшебника. 
— Надо же! — обрадовался почти Дракон. — Совсем как я! 
— Маленький? 
— Нет. Хотя, да. Но я тоже подружился с Царевной и тоже спасал её от одного гадкого старикашки, который пытался напугать нас всякими страшностями и людьми без лиц. А я на них такой огнём — раз! И не стало их совсем. 
— И Рыцарь тебе тоже на хвост наступал? 
— Наступал, — подтвердил почти Дракон. — А откуда вы знаете? 
— Мы тоже эту сказку читали, — подмигнул Иван. — Все маленькие Драконы такие выдумщики? 
— Я не маленький и не выдумываю. Если вы будете такие обидные вещи говорить, мы не подружимся. 
— Погоди, Ваня, — Кощей улыбнулся и сел рядом с почти Драконом. — Давно ты в этом лесу? 
— Несколько часов, наверное, — подумав, ответил почти Дракон. — Я отдал белке орехи и решил немного погулять. Знаете, чтобы подумать. Но это оказалось скучно и я решил поиграть, а потом встретил вас. 
— Предположим. А что это за лес, знаешь? 
— А как же! Обычный Тёмный Лес. Конечно, он не совсем обычный, но из необычных самый обычный. Правда я других необычных не знаю. 
— Верно, — удивлённо протянул Кощей. — Так и назывался. Но ты ведь не можешь этого знать. 
— Это почему? — спросил Иван. 
— Потому что, Ваня, судя по его росту, ему, примерно, лет сорок. А Тёмный Лес давно так называть перестали, это название только долгожители вроде нас с Ягой и помнят. 
— Значит он его от кого-то услышал. 
— Или он правду говорит. 
— Не может он правду говорить! — закатил глаза Иван. — Даже если это и не сказка вовсе — те события произошли сотни лет назад! А ему, как ты заметил, примерно сорок лет. И это вообще нормально, что он в такие годы в рыцарей играет? 
— Нормально, — кивнул Кощей, вытащив из сумки одну из книг. — Его сорок это как ваши десять. Примерно. 
— Я бабочку случайно проглотил. 
— Даже меньше десяти. 
Кощей раскрыл книгу и погрузился в чтение. Почти Дракон повернулся к Ивану: 
— А что такое Герой? 
— Это, — Иван задумался. — Это почти Богатырь. 
— Богатырь? — переспросил почти Дракон. — А я знаю, кто такие Богатыри. А почему вы почти Богатырь? Не выросли ещё? 
— Не совсем, — усмехнулся Иван. — Богатырями рождаются — они большие, смелые и очень-очень сильные. Они сражаются за Добро, помогают слабым и защищают всех от Зла. Я занимаюсь тем же самым, только мне приходится пить особое зелье, чтобы стать очень сильным. 
— Зелье? 
— Ну, как бы это… Волшебная водица. 
— Понял, — важно кивнул почти Дракон. — А Богатыри могут вот такой же огромный камень поднять? 
— Легко, — кивнул Иван, посмотрев на камень. 
— Значит мне попадались неправильные Богатыри. 
— Это почему? 
— Никто из них не поднимал такой камень. 
— А ты их об этом просил? 
— Об этом я не подумал, — почти Дракон смущённо покусал себя за хвост. — Действительно, с чего бы им делать это просто так? 
— Нашёл! — воскликнул Кощей, ткнув в книгу пальцем. — Тёмный Лес… 
— Лес-Не-Пройти, — поправил Иван. 
— Лес-Не-Пройти. Внутри этого леса время иначе течёт. Так что, Ваня, очень возможно, что перед нами тот самый почти Дракон. 
— Я сразу сказал, что я тот самый! — фыркнул почти Дракон. — Книжке вот верят, а мне нет. Что за люди! 

***

— Я, всё же, не понимаю, — Иван начертил на земле веткой схему и смотрел на неё, обхватив голову руками. — Вне леса прошли сотни лет. Так? 
— Так, — кивнул Кощей. 
— Так, — повторил почти Дракон, тоже кивнув, глядя на Кощея. 
— И ты в этом Лесу раньше бывал? 
— Бывал. 
— Вот! — Иван поднял вверх указательный палец. — Но раньше ты его тут не видел. Почему же он сейчас тут есть? 
— Так я же откуда знаю? — удивлённо развёл руками Кощей. — Ваня, это Тёмный Лес, в нём другие правила действуют. Даже Леший не всё о нём знает, куда уж мне-то? 
— Что значит «даже Леший»? 
Кощей внимательно посмотрел на Ивана: 
— Ваня, а кто такой Леший, по-твоему? 
Почти Дракон тоже повернулся к Ивану. 
— Ну, — Иван замялся, — злодей лесной. Вроде того. Выглядит, правда, не по-злодейски. Обычный мужик, только что мхом зарос. 
Почти Дракон повернулся к Кощею. 
— Леший никакой не злодей, — вздохнул Кощей, сев на землю. — Леший, Ваня, это хозяин леса. Его душа, если угодно. 
— Ничего себе! А что же эта душа стольких людей погубила? Только за последний год сколько из леса не вернулось? Не злодей, говоришь? 
Почти Дракон, нахмурившись, уставился на Кощея. 
— Не злодей. Злодеи, Ваня, зло творят сознательно, а Леший, несмотря на возраст, как дитя. Что людям зло, то ему забава. Смеха ради человека поглубже заведёт и забудет. Не специально — бабочку красивую заметит там или птенец какой из гнезда выпадет. И раз уж ты об этом заговорил: а скольким людям Леший помог из леса выйти? Только за последний год. А? 
Почти Дракон прищурился, повернувшись к Ивану. 
Иван молча шмыгнул носом. 
— То-то же! — усмехнулся Кощей. — Каким люди его придумали, такой он и есть. И если уж злиться, то на самих себя. 
— Придумали? — ахнул Иван. — Это как понимать? 
— А вот так и понимать, Ваня. Тёмный Лес, как ты заметил, от других лесов не отличается. Да и название Лес-Не-Пройти к нему тоже подходит. Если не знать, как выйти, то обратно не вернёшься. А там, где выйдешь, может другой лес оказаться. Пусть и не Тёмный, но человек из него может никогда выхода не найти. 
— Жуть. 
— Жуть, — повторил почти Дракон, испуганно теребя в лапах хвост. 
— Жуть, — согласился Кощей. — Так вот: перед тем, как в Лес зайти, что я тебе первое сказал? 
— Поменьше думать о плохом, — ответил Иван. 
— А почему, знаешь? Потому что Тёмный Лес твои плохие мысли тебе и покажет. Зная, что тут всякое бывает, человек невольно размышляет о том, что может ему привидеться в этом Лесу. 
— И именно это и привидится? 
— Верно, — кивнул Кощей. — Люди, которые поселились тут первыми, быстро заметили, из какого Леса обычно не возвращаются. Но они не думали, что дело именно в Лесу, они считали, что там кто-то живёт. Одни говорили, что это какой-то дух, который защищает деревья, другие думали, что этот дух забавляется, заставляя людей уходить всё дальше. И таких вот мнений, Ваня, были сотни. Как и всегда, несмотря на то, что люди знали, что ходить в этот Лес не следует, они в него шли. Каждый такой человек нёс с собой мысль о том, кто же живёт в этом Лесу и их, Ваня, было очень много. И однажды Тёмный Лес и выпустил из себя того, о ком так часто думали люди, пока бродили здесь в ожидании неминуемого. 
— Ой-ёй! — воскликнул почти Дракон. — А я тут тоже думал всякое. 
— Не переживай, — улыбнулся Кощей. — Ты же сам сказал, что совсем немного времени тут провёл. 
— Ну да. Не совсем много. Несколько часов всего. Я пока ходил, думал, всего три раза спать ложился. 
— Три дня? — Иван посмотрел на Кощея. — Вот тебе и несколько часов. Мог что-то надумать за три дня? 
— Не за три. Он, Ваня, Дракон… 
— Почти. 
— Почти Дракон, — Кощей подмигнул почти Дракону. — Молодые Драконы, Ваня, могут неделю не спать и даже не зевнуть. Энергии-то через край, то-то он думал, что несколько часов прошло. Но это не имеет значения — он один тут думал всякое, Тёмному Лесу этого недостаточно. 
— Мало ли, — Иван нахмурился. — Вспоминай, о чём думал? 
— О рыбе, — смущённо ответил почти Дракон. — Кушать очень хотелось просто. 
— И всё? 
— Не совсем. Я ещё думал о булочках, но немного. Думал, как было бы здорово, если бы рядом был друг. Мне очень нравится болтать с кем-нибудь перед сном. Или чтобы он мне книжку читал, а я под неё засыпал. 
— Ничего плохого не думал, — обрадовался Иван. — Это хорошо. 
Почти Дракон поковырял лапкой землю. Иван вздохнул: 
— Выкладывай. 
— Я представлял, что мой друг будет меня защищать, — пробормотал почти Дракон, — используя для этого любые способы. Я в книжке про такое читал, очень здорово звучало. 
— Это как? — не понял Иван. 
— Ну, например, он бы мог сожрать его обидчика, — пояснил Кощей. — На этом всё? 
— И чтобы был умным, но не очень умнее меня, чтобы ему со мной тоже интересно было. 
— Ладно, звучит всё не так уж и плохо. Никого, надеюсь, не представлял? 
— Не представлял, — ответил почти Дракон, опустив глаза вниз. 
— И хорошо, — сказал Иван. — Больше об этом не думай, договорились? 
— Договорились. 
— Отлично! Кощей, я предлагаю выйти из Леса, а то я начинаю видеть то, чего бы мне не хотелось видеть. 
— Чудище? — заинтересовался Кощей. 
Иван молча показал на ветку дерева. Кощей посмотрел и ойкнул: 
— Ты, Ваня, поменьше шути со своей тёщей о преисподней, ладно? Хотя, нельзя не признать, как ей идёт этот розовый пятачок. Да и копыта, кстати, тоже ничего. 
— А что там? — спросил почти Дракон. — Я ничего не вижу. 
— И не надо, — поёжился Иван. — Лучше спать будешь. Нам в какую сторону возвращаться? 
— Рано ещё, — ответил Кощей, — Цветок-то я не нашёл. Но мы можем выйти ненадолго, голову проветрить. Обратно я нас верну, не переживай. 
— Главное пораньше, мне за сметаной успеть нужно. 
— Ваня, мы когда домой вернёмся, там всего пять минут пройдёт. Пусть не все, но некоторые хитрости Тёмного Леса мне знакомы. 
— А я с вами пойду, — сказал почти Дракон. — Мне всё равно больше делать пока нечего. 
Сразу после того, как все вышли из Тёмного Леса, в нём произошло нечто удивительное: в воздухе появилось чёрное пятно, которое дрожало и растягивалось, принимая причудливые формы. Через некоторые время пятно сжалось в крошечную точку, тут же растянулось и шлёпнулось на землю. 
Большой чёрный Кот неуклюже поднялся на лапы, огляделся и протяжно мяукнул.