Жила-была Принцесса. 

Ох, я не с того начал. Как же там было-то? Жила-была Принцесса и было у неё три сына… Нет, постойте, это из другой сказки: в этой у Принцессы сыновей не было. Может у неё была серебряная косынка? Нет, опять перепутал: косынка была у старой Ведьмы, что жила под горой. Да и не косынка это была вовсе, а варежка и не серебряная, а шерстяная. Кстати, шерсть горного Тролля, не абы что! Помню, я такую… Ой. О чём я там? 

Ах, о Принцессе! Что это была за Принцесса, скажу я вам! Чудо! Хороша собой, добра к окружающим. Представляете? Никто и никогда не видел её грустной — она всегда была радостна и умела заразить этой радостью всех вокруг. Чудо, право слово! 

И однажды эту Принцессу проглотил слон. 

Ха! Шутка. На самом деле это Принцесса проглотила слона. Не всего, конечно, она же не чудище какое, чтобы в неё целый слон влез. Хобот снаружи остался. 

Ладно, шутки в сторону. Даже хобота не осталось. Ха!

Ладно, ладно, переходим к сказке.

***

— Баюн! — грозно позвала Баба-Яга. — А ну вылезай, вредитель!

— Банку я разбил, — отозвался Баюн, — потому что я криволапый, обнаглел совсем и совести у меня нет. Назови меня сволотой и не отвлекай от важных дел.

Яга набрала в грудь побольше воздуха и замерла, задумавшись.

— Ах ты, сволота! — наконец выдохнула она. — Нет, ты так просто не отделаешься! 

— Предлагаю отложить моё незаслуженное наказание, — пропыхтел Баюн. — Я очень занят. Эй! А ну верни!

Яга, сунув руку за печь, выхватила из лап Кота лист бумаги. 

— Это что? 

— Угрозительное письмо, — проворчал Баюн, высунувшись из-за печи. — Это всё часть моего умопомрачительного плана по свержению текущей власти. Нашему Царству нужен кто-то более умный и сообразительный, такой как…

— Ты слово «царь» с двумя ошибками написал, — перебила его Яга. 

Баюн задумался и облизал лапу:

— Это черновик, — уверенно заявил он. — Я сейчас думаю о сути послания, а не о его внешнем виде. 

— Допустим. А чем угрожать-то собрался? Если опять попытаешься угрожать кому-то знакомством со мной, я из тебя пирог сделаю. Нечего меня в свои глупости снова впутывать.

Баюн заметно расстроился, но сделал невозмутимую морду:

— Я и не собирался. Даже и в мыслях не было. 

— Поклянись. 

— Но оставим эту тему и перейдём к более важным вещам, — быстро заговорил Баюн. — Что у нас на ужин? 

— У меня — суп с мухоморами, у тебя кошачий корм. 

— Это какой? 

— Подножный, — улыбнулась Яга. — Под половицами который. 

— Опять мышей ловить! — заворчал Баюн. — Тебе не кажется, что я достоин большего? 

— Крыс ловить? 

Баюн обиженно засопел и спрятался за печью.

— Всё, ты теперь со мной не разговариваешь? Ладно, тебе же хуже. Пропустишь всё веселье.

— Какое веселье? — Баюн вновь высунул голову наружу. 

— Гости придут, — ответила Яга. — Минут через пять, если попутный ветер будет. 

***

— Я, Ваня, тому Богатырю не просто так в глаз дал, — объяснял Кощей, шагая по тропинке. — Ты что думаешь, раз я злодей, так мне и повода для злодейств не надо? 

— Так ведь так и есть, — усмехнулся Иван. 

— Много ты понимаешь! А Богатырь за дело получил. Ишь, взяли моду! Предупреждение преступлений! Тьфу!

— Это как?

— Угостить меня дубиной с утра пораньше, — вздохнул Кощей. — Пока раны залечиваю, злодействовать некогда. 

— Ну метод-то, надо понимать, рабочий, — заулыбался Иван. — Ты уже пару недель не безобразничаешь. 

— Так-то да. Но тоскует моя душа по злодействам, Ваня! Вот я и воспротивился. Выхватил у очередного Богатыря дубину, сломал её о колено…

— О своё-то? 

— Представь себе! И говорю этому Богатырю, что не позволю больше ограничивать себя в злодеяниях! И как дам ему в глаз — тот аж к стенке отлетел! 

— Хороший удар, — одобрительно закивал Иван. — Богатырь не ответил? 

— Да куда ему! — фыркнул Кощей. — На четвереньках от меня улепётывал, глаза поднять боялся. Ты же меня знаешь, Ваня, я терпеливый, но до поры до времени. Не посмотрю… Ложись!

Кощей схватил Ивана за рукав рубахи и потащил за собой в кусты, упав вместе с ним на землю.

— Чего там? — зашептал Иван. — Что случилось? 

— Враги, — прошептал в ответ Кощей. — Лежи, Ваня, переждём. 

— Какие ещё враги? Дай-ка посмотрю.

Иван поднял голову и прищурился:

— Какие враги-то? Там только Богатырь, которому ты в глаз дал. Чего ты его испугался-то? 

— Я? Испугался? — наигранно рассмеялся Кощей. — Не выдумывай, Ваня! Позорить его не хочу — он же меня увидит и на землю рухнет, дрожа всеми конечностями. Негоже, чтобы простой люд Богатыря в таком виде видел. 

— Так там кроме него никого нет, — возразил Иван.

— Много ты понимаешь! На всякий случай, Ваня, вдруг кто мимо проходить будет.

— И фингала под глазом нет. 

— Зажил уже, — нервно отмахнулся Кощей. — Других тем для разговора нет, что ли? 

— Рыцарь. 

— Ещё не лучше!

— Там Рыцарь, — уточнил Иван, ткнув пальцем в сторону. 

Кощей посмотрел и расплылся в улыбке:

— Рыцарь, верно. Давай-ка, Ваня, выясним, зачем он здесь. Вдруг шпион? Мы за него награду получим.

***

— Здравствуй, красавица! — поздоровался Кощей, широко улыбаясь. — А мы к тебе с подарком. 

— Шпион иноземный, — Иван толкнул Рыцаря в спину. — Сам признался. 

Яга подошла поближе и внимательно посмотрела в лицо Рыцаря:

— Шпиён? 

Рыцарь молча кивнул. 

— Странно, — протянула Яга, потирая бородавку на носу. — Не похож на шпиёна-то. Ну-ка, в глаза мне посмотри.

Рыцарь поднял глаза. Яга неопределённо хмыкнула.

— Раз ты шпиён, я тебя в печи зажарю. С яблоком. Добро? 

Рыцарь вновь кивнул. 

— Понимает, что деваться некуда и принимает заслуженное наказание? — предположил Кощей. — Я, конечно, видел всяких шпионов, но, чтобы вот так просто соглашаться на такое — это что-то необычное. 

— Потому что он никакой не шпиён, — ответила Яга. — Ему просто жизнь не мила. И ему совершенно всё равно, что с ним будет. Главное побыстрее. 

Рыцарь удивлённо посмотрел на Ягу.

— Тогда нужно сделать из него пирожков, — сказал Баюн с печи. — Главное побыстрее. Пусть сделает доброе дело напоследок — спасёт несчастного котика от голодной смерти. 

— Ну уж нет, — возразил Иван. — Раз такое дело, нужно выяснить, что у него приключилось и попробовать ему помочь. 

— Что у нас, дел других нет? — поморщился Кощей. — В печь его, и дело с концом. 

Иван вопросительно посмотрел на Ягу. Яга кивнула.

— Садись-ка, милок, на лавку, — велела она Рыцарю. — Рассказывай, что у тебя случилось. 

— А что толку рассказывать? — вздохнул Рыцарь. — Вы мне ничем помочь не сможете. 

— А может мы сами решим, можем или не можем? — нахмурился Иван. — Рассказывай уже.

Рыцарь махнул рукой и сел на лавку:

— Две недели тому назад в Цветочном Королевстве похитили Принцессу. Огромный чёрный Дракон среди бела дня схватил её прямо в королевском саду! Весть об этом, само собой, быстро разлетелась по округе и уже на следующий день в Королевство стали прибывать Рыцари, Герои и даже Богатыри. Я не сомневаюсь, что одному из них удастся спасти Принцессу из лап Дракона. И Король, само собой, отдаст Принцессу замуж за её спасителя. 

— В таком случае тебе нужно было просто спасти её, — пожал плечами Кощей. — А ты уже сдался, судя по твоему рассказу. Может оно и к лучшему, зачем Принцессе такой рыцарь. 

— Дело в том, что я вовсе не рыцарь, — со вздохом ответил Рыцарь. — Я всего лишь сын мельника. 

— А доспехи? Украл? 

— Одолжил. Я планировал их вернуть после спасения Принцессы. 

— Так, — протянул Кощей. — А Принцесса-то тебе зачем понадобилась? Увидел её однажды в саду и всё, потерял голову? А когда её похитили, решил, что это твой шанс? 

— Вовсе нет. Мы с Принцессой любим друг друга вот уже два года. Сегодня должен был быть бал в честь её дня рождения, и мы хотели рассказать обо всём Королю. Король очень любит свою дочь, мы не сомневались, что он не откажет мне в просьбе руки Принцессы. 

— А остальное кому? — хихикнул Баюн.

— Помолчи, — велела Яга. — А если кто-то спасёт Принцессу, Королю ничего не останется, кроме как выдать её замуж за её спасителя, ибо таковы традиции. Конечно, есть шанс, что спаситель выберет вознаграждение…

— Но он очень маленький, — кивнул Рыцарь. — Поэтому я собрал всю свою смелость, одолжил доспехи у одного прибывшего в Королевство рыцаря и отправился на поиски Принцессы. Но у меня нет опыта в таких делах — я не знаю, как и где искать, у кого спрашивать. А когда найду — что мне делать с Драконом? Я никогда не сражался. Я не испугался сражения, я просто правда не знаю, как это делать. Но я бы попытался. 

— А как ты оказался в этом лесу? — спросил Иван. — Цветочное Королевство через океан от нас. Принцессу похитили две недели назад — даже самые быстроходные корабли не преодолеют это расстояние за такой короткий срок. 

— Я не знаю, я просто шёл. Я где-то прочитал, что порой следует доверять своему сердцу, думал сработает и я приду прямиком к своей возлюбленной. Очевидно, это не так. 

— Очевидно, это так, — возразила Яга. — Пришёл бы ты к Дракону и что? Сжёг бы он тебя и поминай как звали. Ох, великая сила — любовь! Это она тебя к нам привела, не иначе. На бал-то нас проведёшь? 

— Бал?

— Ты сказал, что сегодня будет бал в честь дня рождения Принцессы.

— Это если Принцессу вернут к тому времени. 

— Вернут, — уверенно сказала Яга. — Прядь её волос-то при тебе? 

Рыцарь удивлённо вскинул брови.

— При тебе, вижу. Баюн! Тёмно-зелёную книгу с верхней полки подай. 

***

— План такой, — рассказывала Яга, помешивая зелье в котелке. — Через пять минут зелье будет готово, и мы окажемся у пещеры Дракона. 

— Это как? — удивился Рыцарь. — Вы что, колдовству обучены? 

Он вдруг побледнел и подскочил с лавки:

— Говорящий кот?!

— У-у-у! — протянул Баюн. — Вот это сообразительность! 

Рыцарь испуганно посмотрел на Кощея с Иваном:

— Где я? 

— В Тридевятом Царстве, — ответил Иван.

— Добро пожаловать, — Кощей снял с плеч голову, почесал нос о кафтан и вернул голову на место. — Ты никогда о нас не слышал, что ли? 

Вместо ответа Рыцарь упал без чувств. 

— Не слышал, надо полагать. Вань, он живой? 

— Живой. С головой ты зря, надо было с чего попроще начать. 

— Пожалуй, — согласился Кощей. — Яга, есть какое-нибудь зелье, чтобы его в чувство привести? 

— Может оно и к лучшему, — задумчиво пробормотала Яга. — Снимайте-ка с него доспехи.

Иван с Кощеем переглянулись.

— Зачем?

— Пирожки? — с надеждой в голосе спросил Баюн. 

— На Дракона Ваня пойдёт. 

— Так я его и без доспехов одолею.

— Доспехи нужны, чтобы Принцесса не видела твоего лица, — пояснила Яга. — Пусть думает, что это её возлюбленный её спас. 

— Правильно ли? — спросил Кощей. — По-хорошему бы…

— Не мне тебе объяснять, что любовь творит чудеса, Кощей. Он у нас не просто так оказался. 

— Он одной только смелостью доказал, что достоин Принцессы, — согласился Иван. — Идти на Дракона, не умея даже меч держать!

— Может он просто дурак? — предположил Баюн. — Очень похоже. 

***

— Сейчас нас хорошенько потрясёт, — сказала Яга, набрав в ложку зелья. — Держитесь за что-нибудь. 

— Доспехи маленькие, — пожаловался Иван. — Жмут. 

— Разносишь, — Кощей похлопал Ивана по плечу. — Хорошо выглядишь, Ваня. Гораздо лучше, чем раньше. 

— Правда? Почему так, интересно?

— Потому что морды твоей не видать под шлемом! — захохотал Баюн.

Яга выплеснула зелье в печку — избушку затрясло с такой силой, что внутри всё попадало со своих мест. И уже через мгновение всё закончилось. 

— Приехали? — спросил Баюн. 

— Очень похоже, — кивнул Кощей, выглядывая в окно.

Баюн выбрался из-за печи и тоже выглянул в окно: избушка стояла прямо напротив пещеры. 

— Иван, твоя остановка.

Иван поднял забрало, выпил протянутое Ягой зелье и вышел из избушки. 

— А пока, Кощей, давай-ка обсудим вот что, — сказал Баюн. — Предположим, что есть некто, обладающий тем, что должно принадлежать мне. Могу ли я использовать твоё имя в качестве устрашения этого кого-то, чтобы получить желаемое?

— Даже не думай, — грозно ответил Кощей. — Не смей меня опять в свои глупости впутывать, мне одного раза хватило. Яги не побоюсь — наизнанку выверну.

— Я просто спросил, чего сразу угрожать-то? Мне, можно подумать, больше обратиться не к кому, тоже мне! Так, а чего там происходит-то? Там не Ивана едят, случайно? 

***

Рыцарь пришёл в себя лёжа на полу от громкого крика. Повернув голову, он увидел сидящего на столе встревоженного Кота. 

— Запрашиваю подкрепление! — орал Баюн в блюдечко с золотой каёмочкой. — Наши координаты… Неизвестные! Как понял, приём?

— Баюн, ты совсем уже ополоумел, да? 

— Наших бьют, дубина ты трёхголовая! Бабушку бьют!

— Что?!

Рыцарь поднялся с пола и увидел в блюдечке три драконьих головы. 

— Кто там позади? 

— Где? — Баюн повернулся. — А, это Рыцарь, который не Рыцарь. Это всё из-за него происходит. 

— А что именно происходит? — уточнил Рыцарь.

— В окно выгляни. Горыныч, ты вылетаешь или как? Под трибунал у меня пойдёшь за невыполнение!

Рыцарь выглянул в окно и присвистнул. 

Дракон, размахивая орущим Кощеем, гонялся по полянке за Ягой, которая, подобрав юбки, бегала по кругу, ловко уклоняясь от ударов. Иван, лёжа на земле, рыдал, обхватив руками часть доспеха от наколенника до башмака.

— А с ним-то чего? — спросил Рыцарь.

— А? — Баюн повернулся. — С Иваном? Боец в порядке, но выбыл из строя.

Дракон часть доспеха оторвал, а Иван решил, что всю ногу целиком. Травма теперь психологическая. Не привыкший он к доспехам.

— Надо им как-то помочь. Чего бабушка его не заколдовала-то? Она же ведьма. 

— Ты это вот только ей не ляпни. Дракон заговорённый оказался, не действует на него колдовство. На Ивана сейчас не рассчитывай, а Кощей… Кощей! Точно! Вот что, Рыцарь не Рыцарь, слушай мою команду. Хватай ведро, набирай в него воды с вот этой бочки и неси Кощею. Отвлеки Дракона на себя, чтобы у Кощея было время выпить эту воду. Как понял? 

— Никак не понял, — ответил Рыцарь. — Зачем ему столько воды-то? 

— Отставить вопросы! — зашипел Баюн. — Схватил ведро и побежал! Стоять, дурень! Воды в него набери сначала!

***

Рыцарь бежал с ведром воды к Дракону, думая, как же ему отвлечь его от Кощея, не заняв при этом его место. 

Вдруг Рыцарь услышал своё имя и остановился, повернув голову: у входа в пещеру стояла удивлённая Принцесса. 

— Ты? — ахнула она. — Глазам не верю! Ты пришёл меня спасти?

Принцесса подбежала к Рыцарю. 

— Какое счастье! — радостно воскликнула она, крепко обняв своего спасителя. — Теперь мы… А зачем тебе вода? Дракон не огнедышащий. 

— Это не для него, — ответил Рыцарь. — Видишь того лысого деда в его лапе? Это для него. Он выпьет эту воду и станет очень сильным.

— Чего? — округлила глаза Принцесса. — Ты с чего это взял?

— Кот так сказал. 

Принцесса тяжело вздохнула.

— О, мой несчастный! Ты не выдержал свалившихся на тебя испытаний! Это всё моя вина!

— Ты чего? — удивился Рыцарь. — Со мной всё в порядке. Там правда говорящий Кот в избушке на курьих ножках. 

Принцесса посмотрела за спину Рыцаря — избушка стояла у деревьев, ковыряя лапой землю. 

— Так, — протянула она. — Кажется я тоже того. 

— Не кажется, — усмехнулся Рыцарь. — В смысле, ты не того. Я тоже до сих пор удивляюсь, просто сейчас некогда. Мне нужно как-то отвлечь Дракона, чтобы он выпустил Кощея из лапы. 

— Отвлечь? — переспросила Принцесса. — Есть у меня одна идея.

***

— Догоняй, ящерица! — хохотала Яга, бегая от Дракона. — И это всё, на что ты способен? Тоже мне Дракон!

Дракон злобно пыхтел и всё чаще шлёпал несчастным Кощеем о землю. 

— Ты меня хоть пожалей! — хныкал он.

— Да чего тебе сделается-то? Терпи, Кощей, немного осталось.

Дракон в очередной раз замахнулся и удивлённо замер: позади него кто-то пел песню. Повернувшись, Дракон нахмурился. Принцесса, распевая песню, кружилась в танце с ещё одним незваным гостем. 

— Нашли время, да? — возмущённо сказал Кощей Дракону. — Ох уж эти молодые, им бы только плясать, ни о чём больше не думают!

Дракон злобно выдохнул, отбросил Кощея в сторону и пошёл к пещере. 

Кощей! — зашипела Яга, показывая на ведро с водой. — Поспеши!

Дракон подходил ближе к пещере, но Рыцарь с Принцессой не спешили останавливаться. 

— Получилось, — прошептал Рыцарь, глядя на бегущего к ведру Кощея. — Скоро всё кончится, не бойся.

— Насекомые, — презрительно фыркнул Дракон, схватив Рыцаря за воротник. — Брысь отсюда! 

— Сам брысь! — ответил Рыцарь, невозмутимо глядя на Дракона.

— Храбришься перед Принцессой? Какая глупость! 

— Выигрываю лишние секунды. 

— Чего?

Дракона резко дёрнуло назад — лапы подкосились, и он рухнул на землю, выпустив Рыцаря из лап. И в ту же секунду Дракона подняло в воздух и шлёпнуло о землю. 

— Нравится? — ехидно спросил Кощей, держа хвост Дракона в руках. — Погоди, это только начало. Сейчас я тебя научу старость уважать. 

***

— Требую, чтобы все почести воздавали спасителю, — заявил Баюн. — Мне, если кто не понял. Ибо если бы я не придумал доставить воду…

— Если бы наш Рыцарь её не доставил, толку бы от того, что ты это придумал, не было бы, — возразил Кощей.

— Рыцарь? — удивлённо переспросила Принцесса. 

— Я потом объясню, — смущённо ответил Рыцарь.

— А что тут объяснять? — пожала плечами Яга. — Своё рыцарское звание ты честно заслужил, так что не красней. 

— А я что заслужил? — фыркнул Баюн. — Я сыграл очень важную роль. 

— У меня точно нога на месте? — спросил Иван, лёжа на печи. — Я её вроде вижу, но как вспомню этот звук!

— На месте, на месте, — улыбнулся Кощей. — Крепко же тебя переклинило. 

— Отлежится и пройдёт, — тоже заулыбалась Яга. — Ну что, Принцесса, с днём рождения тебя. Всё, что я могу тебе пожелать, у тебя уже есть. 

— Есть, — подтвердила Принцесса, не сводя глаз с Рыцаря. 

— Тогда можно и на бал отправляться. Кощей! Кости-то целые? 

— Пару танцев выдержат, — уверенно ответил Кощей. — Отправляй, Яга, давненько я на балах не бывал. 

— У меня точно нога на месте?

— Я всё ещё возмущён, — напомнил Баюн. — Я не получил заслуженного. 

— Можешь взять банку сметаны, — сказала Яга, — и есть её прямо лапой. Заслужил, твоя правда. Ладно, держитесь — нас опять немножечко потрясёт. 

***

Бал в Цветочном Королевстве был необыкновенным. 

Всё из-за необычных новых друзей Принцессы: галантного лысого мужчины, который умудрился оказать внимание всем присутствующим дамам, интересной старушки, которая всех удивила своим умением танцевать и удивительного чёрного Кота, который объявил, что столы с едой отныне принадлежат ему. 

Молодой человек, который спрашивал у всех подряд, на месте ли его нога, немного поднадоел, но в целом всё прошло просто прекрасно. 

А Принцесса и Рыцарь, как и положено, жили очень долго и очень счастливо.